La leche de transición tiene un potencial sin explotar para los terneros

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No es el calostro, pero la leche de transición podría desempeñar también un valioso papel en la salud y el desarrollo de los terneros.

Una tendencia relativamente nueva en la crianza de terneros es la de alimentarlos con leche de transición en los primeros meses de vida. Los productores de leche han comprendido desde hace tiempo la importancia de suministrar rápidamente calostro a los terneros recién nacidos poco después de su nacimiento; sin embargo, nuevas investigaciones están demostrando que la alimentación continuada con calostro y leche de transición aporta beneficios a largo plazo a los terneros, como un mayor crecimiento y una mejor salud.

Cuando la vaca pasa de la producción de calostro a la de leche, esta leche intermedia suele pasarse por alto. Pero la leche de transición es diferente. No sólo contiene más energía y proteínas que la leche madura, sino que también tiene inmunoglobinas y otras hormonas y componentes bioactivos potencialmente beneficiosos.

Aunque no hay una definición uniforme, los ordeños de 2 a 5 después del parto se consideran generalmente leche de transición. Dado que la leche de transición no es vendible (el requisito de la leche de grado A es retener la leche para su venta hasta que el calostro ya no esté presente), las explotaciones que son capaces de capturar y segregar esta leche pueden cosechar los beneficios para la salud de los terneros con poco o ningún costo.

La viabilidad de separar, guardar y alimentar la leche de transición dependerá del número de terneros que haya y del sistema de alimentación actual.

Para los productores que ya alimentan a los terneros con leche entera, separar los ordeños 2 a 5, almacenar la leche y alimentar a los terneros más jóvenes requerirá algunos pequeños ajustes de manejo y otro tanque de almacenamiento.

La logística podría ser un obstáculo mayor para los productores que ponen a los terneros en el sustituto de la leche inmediatamente después de la alimentación con calostro. Una solución más fácil, aunque más costosa, sería añadir el calostro en polvo al sustituto de leche o a la leche entera para terneros seleccionados.

Menos terneros enfermos

Un estudio de 2014 publicado en el Journal of Dairy Science descubrió que los terneros alimentados con dos o cuatro tomas de leche de transición (ordeños 2 a 6) después de la única alimentación inicial de calostro habían mejorado las observaciones de salud visual que se registraron dos veces por semana.

Los terneros alimentados con leche de transición tenían menos probabilidades de recibir una peor puntuación en los ojos o en las orejas (por ejemplo, más secreción ocular o una pronunciada caída de las orejas). También tuvieron menos probabilidades de que se les asignara una peor puntuación nasal durante el periodo de estudio en relación con terneros que no recibieron leche de transición. Las observaciones se realizaron durante las primeras 12 semanas de vida de las vaquillas y durante las primeras tres o cuatro semanas de vida de los terneros.

Todos los terneros del estudio lograron una adecuada transferencia pasiva de inmunidad tras la alimentación inicial con calostro, y la alimentación con leche de transición no afectó a las concentraciones de IgG de los terneros. Esto apunta a los muchos otros factores nutricionales e inmunitarios que proporcionan el calostro y la leche de transición y que podrían influir en la salud a corto y largo plazo. Por ejemplo, los efectos localizados de los anticuerpos dentro del intestino pueden proteger contra la entrada de patógenos, o bien otros factores presentes pueden tener efectos inmunológicos no relacionados con las inmunoglobulinas.

Más crecimiento antes del destete

Estas preguntas sin respuesta llevaron a nuestro grupo de investigación de la Universidad Estatal de Michigan a emprender nuestra propia empresa. Nuestro experimento incluyó la alimentación con leche de transición o con un sustituto de calostro ampliado en una granja lechera comercial que anteriormente alimentaba con un sustituto de leche inmediatamente después del calostro. En este estudio, la leche de transición se recogió de los ordeños 2 a 4 después del parto, se agrupó, se congeló y se pasteurizó por lotes antes de transferirla a bolsas de alimentación individuales y volver a congelarla.

Los terneros fueron asignados aleatoriamente a tres dietas diferentes durante nueve alimentaciones (tres veces al día) inmediatamente después de dos de calostro. Los tratamientos fueron sustituto de leche, leche de transición o sustituto de leche más sustituto de calostro.

Desde el nacimiento hasta el destete, los terneros alimentados con leche de transición y sustituto de leche más sustituto de calostro ganaron 6,6 libras más peso corporal total que los alimentados con sustituto de leche (0,12 libras por día durante 56 días). La energía metabolizable adicional (utilizando las ecuaciones del NRC 2001) de los sólidos más altos en la leche de transición sólo representó 1,5 libras de la ganancia adicional de los terneros alimentados con de los terneros alimentados con leche de transición en comparación con el sustituto de leche. El tratamiento no alteró las puntuaciones diarias de salud de las orejas, los ojos o las heces en esta granja, que contaba con una excelente salud de los terneros y que no transportaba a los terneros jóvenes fuera de la granja.

Aunque este estudio inicial no profundizó en las razones por las que la leche de transición confiere estos beneficios, un estudio de seguimiento que aún no se ha publicado demostró que la leche de transición sin pasteurizar estimula el desarrollo del tracto digestivo mediante la proliferación celular (aumento del número de células). En última instancia, esto amplía la superficie del intestino delgado y la absorción potencial de nutrientes en la primera semana de vida.

Los terneros que no reciben leche de transición pueden estar perdiendo la oportunidad de un mayor desarrollo del intestino y una mejor salud.

Beneficios en el futuro

Para justificar la alimentación con leche de transición en las granjas, ésta debe ser factible, económica y beneficiosa. Los responsables de las explotaciones lecheras deben considerar el valor de la ganancia de peso adicional y la mejora de la salud de los terneros en su explotación, teniendo en cuenta la evidencia de que la mejora del crecimiento y la salud en las primeras etapas de la vida puede dar lugar a una mayor producción de leche a lo largo de toda la vida. Un análisis publicado en el Journal of Dairy Science en 2012 encontró que por cada libra de ganancia de peso diario promedio antes del destete, la producción de leche fue 1,113 libras mayor en la primera lactancia.

La investigación sobre la nutrición óptima de los terneros después de la primera alimentación con calostro es limitada. En las granjas en las que se alimenta con leche de transición o la suplementación con sustituto de calostro, se puede lograr una mejor salud y un crecimiento más rápido de los terneros mediante la aplicación de esta práctica.

Artículo escrito por Faith Cullens, Miriam Weber-Nielson y Brandon Van Soest para Hoard´s Dairyman

Todos los autores trabajan en la Universidad Estatal de Michigan. Cullens es el director de South Campus Animal Farms, Weber-Nielson es profesor asociado profesor, y Van Soest es un estudiante de maestría.